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A Yazidi girl poses for the camera. The Yazidis, are an ethnic minority in Iraq, and amongst some of the most vulnerable of the eight million people who've been affected by conflict.

Fears for Iraqi children as funding runs low

A Yazidi girl poses for the camera. The Yazidis, are an ethnic minority in Iraq, and amongst some of the most vulnerable of the eight million people who've been affected by conflict.

A Yazidi girl poses for the camera. The Yazidis are an ethnic minority in Iraq and among some of the most vulnerable of the eight million people who’ve been affected by conflict. © UNICEF Iraq/2014/Khuzaie

During Ramadan, the month in which observant Muslims take no food or water between sunrise and sunset, life in northern Iraq visibly slows down. Daytime temperatures hover in the mid to high 40Cs, so whether one is fasting or not, it’s wise to think carefully about venturing outdoors for extended periods.

“This is nothing,” an Iraqi colleague said when I remarked on the heat. “Later in summer, it’ll be 52C.”

I cannot imagine what 52C feels like. September, when temperatures start to drop, feels a very long way off.

There are hundreds of thousands of families for whom this searing heat represents a very real risk. More than three million people are displaced throughout Iraq. Many are living in tents, caravans, or unofficial shelters with inadequate services.

How will they cope? Will they have air conditioners? What about safe water, and adequate sanitation facilities? How will they protect themselves from the ever-present risk of fire and disease? Who will help them if they have extra challenges, such as illness or disability?

A Yazidi man receives a UNICEF aid kit. The conflict which has engulfed Iraq in the past year has displaced millions of people and shows no sign of ending.

A Yazidi man receives a UNICEF aid kit. The conflict, which has engulfed Iraq in the past year, has displaced millions of people and shows no sign of ending. © UNICEF Iraq/2014/Khuzaie

These are serious questions, because the scary fact is that UNICEF is running out of money to help the more than eight million Iraqis affected by this crisis.

Even taking into account Iraq’s troubled history, this humanitarian disaster is of unprecedented magnitude. And there’s no reason to suppose there’s an end in sight; last month, in one week alone, more than 20,000 people were displaced by conflict in Salah al-Din Governorate.

The United Nations estimates that by year’s end 10 million Iraqis will be affected—that’s nearly a third of the country.

Yet UNICEF is fast approaching the moment when it’ll be forced to cut back its programmes and stop some altogether. Halting critical work at the time when Iraqi children need us the most seems unthinkable. But without the necessary funds, we may have no choice.

Chris Niles is an Emergency Communications Consultant with UNICEF Iraq.

A Yazidi man receives a UNICEF aid kit. The conflict which has engulfed Iraq in the past year has displaced millions of people and shows no sign of ending.

Temor por los niños de Iraq al disminuir los fondos

Una niña yazidi posa para la cámara. Los yazidis son una minoría étnica en Iraq y, de los 8 millones de personas afectadas por el conflicto, ellos se cuentan entre los más vulnerables.

Una niña yazidi posa para la cámara. Los yazidis son una minoría étnica en Iraq y, de los 8 millones de personas afectadas por el conflicto, ellos se cuentan entre los más vulnerables. © UNICEF Iraq/2014/Khuzaie

Durante el ramadán, el mes en que los musulmanes practicantes no consumen alimentos ni beben agua entre el amanecer y el atardecer, evidentemente baja el ritmo de vida en el norte de Iraq. Durante el día, la temperatura sobrepasa los 40 grados centígrados, de modo que se esté o no ayunando, es prudente pensarlo dos veces antes de animarse a salir a la calle por lapsos largos.

“Eso no es nada”, afirmó un colega iraquí cuando me referí al calor. “En verano, la temperatura llegará a 52 grados centígrados”.

No puedo imaginar lo que se siente con una temperatura semejante. Y septiembre, cuando empezará a bajar, parece estar muy lejos.

Para cientos de miles de familias, este sofocante calor representa un verdadero riesgo. Hay más de 3 millones de personas desplazadas en Iraq, y muchas están viviendo en tiendas de campaña, caravanas o albergues no oficiales que carecen de servicios adecuados.

¿Cómo se las arreglarán? ¿Tendrán aire acondicionado? ¿Cómo accederán a agua potable y a un saneamiento adecuado? ¿Cómo se protegerán del riesgo permanente de enfermarse? ¿Y del riesgo de incendio? ¿Quién les ayudará si tienen dificultades adicionales, como alguna enfermedad o discapacidad?

Un hombre yazidi recibe un estuche de UNICEF con elementos básicos. El conflicto en que se sumió Iraq el año pasado ocasionó el desplazamiento de millones de personas, y no muestra signos de terminar.

Un hombre yazidi recibe un estuche de UNICEF con elementos básicos. El conflicto en que se sumió Iraq el año pasado ocasionó el desplazamiento de millones de personas, y no muestra signos de terminar. © UNICEF Iraq/2014/Khuzaie

Se trata de interrogantes serios porque la realidad es que UNICEF se está quedando sin dinero para ayudar a los más de 8 millones de iraquís afectados por esta crisis.

Incluso teniendo en cuenta la turbulenta historia de Iraq, la magnitud de este desastre humanitario no tiene precedentes. Y no hay motivos para suponer que el final esté cerca; el mes pasado, apenas en el curso de una semana, más de 20.000 personas resultaron desplazadas por el conflicto en la provincia de Salah al-Din.

Las Naciones Unidas calculan que para finales del presente año habrá 10 millones de iraquís afectados, esto es, casi un tercio de la población del país.

Sin embargo, se acerca rápidamente el momento en que UNICEF se verá obligado a recortar sus programas e, incluso, a suspender algunos. Resulta impensable detener una labor tan importante como la que llevamos a cabo, en momentos en que los niños y las niñas de Iraq más nos necesitan. Pero sin los fondos necesarios, es posible que no haya otra alternativa.

Chris Niles es Consultor de Comunicaciones de Emergencia de UNICEF Iraq.

Yazidi children and families who have fled to Syria from Iraq are receiving emergency help, but more is urgently needed. © UNICEF Syria/2014/Razan Rashidi

Yazidi refugees in Syria: lifesaving UNICEF supplies delivered

“We walked for more than 20 hours with no food or water,” says Juan, an adolescent girl who arrived at Nawrouz refugee camp in north-east Syria three days ago, along with eight family members.

Juan is from the Yazidi minority group, many of whom are fleeing to Syria from the mountains of Sinjar in Iraq. Sinjar, a district of Ninewa in north-west Iraq with a population of at least 150,000 children – including many who are internally displaced – was taken over by the Islamic State (formerly known as ISIS) on Sunday.

Lire cet article en français.

Yazidi children and families who have fled to Syria from Iraq are receiving emergency help, but more is urgently needed. © UNICEF Syria/2014/Razan Rashidi

Yazidi children and families who have fled to Syria from Iraq are receiving emergency help, but more is urgently needed. © UNICEF Syria/2014/Razan Rashidi

Thousands of Yazidi families with many children are arriving daily to the newly established refugee camp inside Syria, 40 km from the Iraqi border. As of yesterday (12 August), around 5,000 families were estimated to be at the camp – children making up 60 per cent of the arrivals.

The new arrivals are exhausted and dehydrated, in desperate need of urgent assistance. With daily temperatures reaching up to 45 degrees Celsius (apx. 113 Fahrenheit), many are suffering from sun or heat stroke.

“This boy walked from Iraq to Syria,” says a mother of seven, pointing to her five-year-old son.

A UNICEF health worker at Nawrouz refugee camp in north-eastern Syria measures the arm of a young Yazidi child as part of a nutrition assessment. © UNICEF Syria/2014/Razan Rashidi

A UNICEF health worker at Nawrouz refugee camp measures the arm of a young Yazidi child as part of a nutrition assessment. Many Yazidi children and families fleeing from Iraq have experienced lack of food and water as a result of being displaced from their homes. © UNICEF Syria/2014/Razan Rashidi

A UN team delivered lifesaving supplies to the camp yesterday (12 August) including UNICEF materials: high energy biscuits, hygiene kits, and clothes for children who are arriving with dust-covered faces and torn shoes.

“We have seen children and families arriving in large numbers to the camp in trucks and in very poor condition,” says Eltayeb Adam, UNICEF head of office in nearby Qamishly. “UNICEF along with other UN agencies is working to provide emergency assistance for these families.”

It is estimated that more than 200,000 Yazidis remain stranded on the Iraqi side of the border, with many expected to cross into Syria in the coming days.

“We heard horrible stories about the Islamic State’s practices so we decided to flee during the night,” says an elderly man. “I was worried about my daughter-in-law and my grandchildren. Walking was not easy for an old man like me but that was the only solution we had.”

Yazidi children and families rest and shelter from the sun at Nawrouz refugee camp. © UNICEF Syria/2014/Razan Rashidi

Yazidi children and families rest and shelter from the sun at Nawrouz refugee camp.
© UNICEF Syria/2014/Razan Rashidi

Local humanitarian actors including the Kurdish Relief Association Rojava, the Kurdish Red Crescent and NGO Al Ihsan started relief efforts when the influx began last week.

“We have very limited resources,” says Nisreen a young volunteer with the Kurdish Relief Association. “People keep arriving in huge numbers. As soon as we think a family is settled in a tent, we find 10 more who just arrived.”

Kurdish locals in Syria are welcoming the exhausted arrivals, and at the first encounter, offering snacks and water: “We are all here to at least offer a smile for the arrivals after what they have been through,” says a young volunteer with Rojova, based at the transit reception point at Mabada.

Two young Yazidi boys at the Nawrouz refugee camp. © UNICEF Syria/2014/Razan Rashidi

Two young Yazidi boys at the Nawrouz refugee camp. © UNICEF Syria/2014/Razan Rashidi

UNHCR and local humanitarian actors have provided more than 500 tents, but the need is huge and new children and families keeps arriving. There is a real potential for an outbreak of disease at the camp due to poor hygiene conditions, lack of water chlorination and inadequate water drainage.

“We just want a safe place,” says Roshan, a mother of six who arrived at the refugee camp yesterday (12 August). Her children were covered with dust and had only basic clothing. “All countries are in war. I am tired,” she says.

In a statement issued 5 August, UNICEF called on “those who have influence to immediately grant children and women free and safe access to areas of refuge and respect the special protection afforded to children under international humanitarian and human rights law.”

Razan Rashidi is a UNICEF Communication Officer who visited the Nawrouz refugee camp in Syria.

A UNICEF health worker at Nawrouz refugee camp in north-eastern Syria measures the arm of a young Yazidi child as part of a nutrition assessment. © UNICEF Syria/2014/Razan Rashidi

Réfugiés yazidis en Syrie : des produits vitaux fournis par l’UNICEF

« Nous avons marché plus de 20 heures sans nourriture ni eau », explique Juan, une adolescente arrivée au camp de réfugiés de Nawrouz au nord-est de la Syrie il y a trois jours, avec huit membres de sa famille.

Juan appartient au groupe minoritaire des Yazidis, qui fuit en masse vers la Syrie depuis les montagnes du Sinjar en Iraq. Le Sinjar, un district de Ninive au nord-ouest de l’Iraq, avec une population d’au moins 150 000 enfants, dont beaucoup sont déplacés, est tombée aux mains de l’État islamique (anciennement connu sous le nom d’EIIL) dimanche. Read this article in English.

Des enfants et familles yazidis ayant fui l’Iraq pour la Syrie reçoivent une aide d’urgence, mais une aide supplémentaire est nécessaire de toute urgence. © UNICEF Syria/2014/Razan Rashidi

Des enfants et familles yazidis ayant fui l’Iraq pour la Syrie reçoivent une aide d’urgence, mais une aide supplémentaire est nécessaire de toute urgence. © UNICEF Syria/2014/Razan Rashidi

Des milliers de familles yazidies avec de nombreux enfants arrivent quotidiennement au camp de réfugiés récemment établi en Syrie, à 40 km de la frontière iraquienne. Hier (le 12 août), le nombre de familles dans le camp était estimé à environ 5 000, les enfants représentant 60 % des arrivants.

Les nouveaux arrivants sont épuisés et déshydratés et ont désespérément besoin d’une aide urgente. Avec des températures quotidiennes allant jusqu’à 45 °C, beaucoup souffrent d’insolations ou de coups de chaleur.

« Cet enfant a marché depuis l’Iraq jusqu’en Syrie, » affirme une mère de cinq enfants en désignant son fis de cinq ans.

Un travailleur sanitaire de l’UNICEF du camp de réfugiés de Nawrouz mesure le bras d’une jeune enfant yazidie dans le cadre d’un examen de nutrition. De nombreux enfants et familles yazidis fuyant l’Iraq ont été confrontés au manque de nourriture et d’eau après avoir fui leur foyer. © UNICEF Syria/2014/Razan Rashidi

Un travailleur sanitaire de l’UNICEF du camp de réfugiés de Nawrouz mesure le bras d’une jeune enfant yazidie dans le cadre d’un examen de nutrition. De nombreux enfants et familles yazidis fuyant l’Iraq ont été confrontés au manque de nourriture et d’eau après avoir fui leur foyer. © UNICEF Syria/2014/Razan Rashidi

Une équipe des Nations Unies a fourni du matériel pour la survie au camp hier, avec notamment des produits de l’UNICEF : des biscuits protéinés, des trousses d’hygiène, et des vêtements pour les enfants qui arrivent le visage couvert de poussière et les chaussures déchirées.

« Nous avons vu des enfants et des familles arriver nombreux au camp dans des camions et en piteux état, » raconte Eltayeb Adam, le chef du bureau de l’UNICEF à Qamishly, non loin de là. « L’UNICEF et d’autres institutions des Nations Unies s’efforcent de fournir une aide d’urgence à ces familles. »

Il est estimé que plus de 200 000 Yazidis sont encore bloqués du côté iraquien de la frontière. Nombre d’entre eux devraient parvenir en Syrie dans les jours à venir.

« Nous avons entendu des histoires horribles sur les pratiques de l’État islamique alors nous avons décidé de fuir pendant la nuit, » explique un homme d’un certain âge. « J’étais inquiet pour ma belle-fille et mes petits-enfants. La marche était difficile pour un vieil homme comme moi mais c’est la seule solution que nous avions. »

Des enfants et familles yazidis se reposent à l’abri du soleil dans le camp de réfugiés de Nawrouz. © UNICEF Syria/2014/Razan Rashidi

Des enfants et familles yazidis se reposent à l’abri du soleil dans le camp de réfugiés de Nawrouz.
© UNICEF Syria/2014/Razan Rashidi

Les acteurs humanitaires locaux,  dont la Kurdish Relief Association Rojava, le Croissant-Rouge kurde et l’ONG Al Ihsan ont débuté les efforts de secours au début de l’afflux, la semaine dernière.

« Nous avons des ressources très limitées, » affirme Nisreen, un jeune volontaire de la Kurdish Relief Association. « Les gens arrivent en grand nombre. Dès que l’on pense qu’une famille est installée dans une tente, on en trouve 10 autres qui viennent d’arriver. »

Les kurdes locaux en Syrie accueillent les arrivants épuisés et leur offrent des collations et de l’eau à leur arrivée : « Nous sommes tous là pour leur offrir au moins un sourire à leur arrivée après tout ce qu’ils ont traversé, » explique un jeune volontaire de la Kurdish Relief Association Rojava, basé au point de réception de Mabada.

Deux jeunes garçons yazidis dans le camp de réfugiés de Nawrouz.© UNICEF Syria/2014/Razan Rashidi

Deux jeunes garçons yazidis dans le camp de réfugiés de Nawrouz. © UNICEF Syria/2014/Razan Rashidi

Le HCR et les acteurs humanitaires locaux ont fourni plus de 500 tentes, mais les besoins sont considérables et de nouveaux enfants et familles continuent d’arriver. Le risque d’épidémie est réel dans le camp à cause des mauvaises conditions d’hygiène, d’une chloration de l’eau insuffisante et d’un drainage des eaux inadapté.

« Nous voulons juste un endroit sûr, » explique Roshan, mère de six enfants, arrivée au camp hier (le 12 août). Ses enfants étaient couverts de poussière et n’avaient que des vêtements de base. » Tous les pays sont en guerre. C’est fatigant, » dit-elle.

Dans une déclaration publiée le 5 août (en anglais), l’UNICEF appelait « ceux qui ont de l’influence à permettre immédiatement aux enfants et aux femmes un accès gratuit et sûr aux zones de refuge et à respecter la protection spéciale accordée aux enfants prévue par le droit international humanitaire et le droit international des droits de l’homme. »

Razan Rashidi est chargée de communication pour l’UNICEF et s’est rendue au camp de réfugiés de Nawrouz en Syrie.