Tag Archives: #ENDviolence

Zainab [NAME CHANGED], 16, holds her hands in front of her, casting shadows on a sunlit wall, in a UNICEF-assisted transit centre for recently released former child soldiers, in the town of N’dele, capital of the northern Bamingui-Bangoran Prefecture. Wanting to avenge the death of her fiancé, Zainab joined an armed group but, once recruited, was frequently sexually abused by male soldiers. She is now recovering at the centre, where she receives basic business training to pursue her dream of owning a restaurant.

A day of rage

Friday was a particularly hard day. Work interspersed with outrage.

No, not outrage. Simple rage. Because, among other issues, we were focused on various reports of rape. The terrible rape and enslavement of women and girls in Iraq. The horrific rape of a twelve-year-old in the Central African Republic. Sexual violence against humanitarian workers. We could go on and on.

There is a “new normal” in the world: The ugly spread of conflicts and violence in every region, against which the capacity of the humanitarian response does not keep pace, despite the efforts of people and governments of good will.

Zainab [NAME CHANGED], 16, holds her hands in front of her, casting shadows on a sunlit wall, in a UNICEF-assisted transit centre for recently released former child soldiers, in the town of N’dele, capital of the northern Bamingui-Bangoran Prefecture. Wanting to avenge the death of her fiancé, Zainab joined an armed group but, once recruited, was frequently sexually abused by male soldiers. She is now recovering at the centre, where she receives basic business training to pursue her dream of owning a restaurant.

Zainab*, 16, stands in a UNICEF-assisted transit centre for recently released former child soldiers in Central African Republic. © UNICEF/NYHQ2012-0884/Sokol

But the sexual abuse of women, girls and boys in conflicts is anything but “new.” And we must no longer think of it in any way, as “normal.”

Women and girls have long been seen as one of the spoils of war. There is a reason that “pillage” is preceded by “rape” when we read of the past destruction of castles and cities by victorious armies.

In the earliest days of Rome, when the Sabines refused to provide their women as wives for the Romans, the latter simply seized them.

Even ancient religious texts, reflecting the outlook of the men who wrote them and their times, today still give the perverted a veneer of morality for their brutality. As reported by The New York Times on Thursday, those carrying out the systematic enslavement and rape of women and girls in Iraq are “justifying” their acts by texts from the Quran.

Before non-Muslims pass judgment, they should recall that the ancient texts of other religions could similarly be misused. Moses told his men after a battle, as recorded in Numbers 31:17-18: “Now therefore kill every male among the little ones, and kill every woman that hath known a man by lying with him. But all the women children, that have not known a man by lying with him, keep alive for yourselves.” In other words, enslave the virgins.

No one of any good sense and sensibility should take such passages as religious instruction or absolution for such vile acts. But such texts show that rape is not an aberration; it is the most outrageous result of the historic lens through which men have seen women — as possessions.

The ancient code of conduct for Hindus, the Manusmriti, repeatedly views women in this way. For example, “Pita rakhshati …..” — 9/3. “Since women are not capable of living independently she is to be kept under the custody of her father as child, under her husband as a woman and under her son as widow.” Possessions with which he/they can do as they please. An attitude that can have terrible consequences.

Women stand in a shelter for girls and women who have endured sexual and gender-based violence, in Mogadishu, Somalia.

Women stand in a shelter for girls and women who have endured sexual and gender-based violence, in Mogadishu, Somalia. © UNICEF/NYHQ2012-0712/Holt

Consider this one vile statistic from the United Nations: Worldwide, it is estimated that one in five women will become a victim of rape or attempted rape in her lifetime.

The hard fact is that we don’t have hard facts about the numbers of women and children suffering sexual violence in conflicts. It is certainly many more than one in five.

It is estimated that over 200,000 women have suffered from sexual violence in the Democratic Republic of Congo since armed conflict began there. Somewhere between 250,000 and 500,000 women were reportedly raped during the 1994 genocide in Rwanda. In Bosnia, at least 20,000 women are believed to have been raped or suffered sexual violence during that conflict, although the true number will probably never be known. It is hard to even find an estimate of the women and girls raped in Darfur. A partial list of a global horror.

Women and girls are not only seen as the spoils of war and conflict, but their rape has been used as an instrument of war to terrorize populations and enemies into surrender and submission. They become the particular victims of genocide.

So on Friday, as we worked on speeding up our internal reporting procedures at UNICEF — both about alleged cases of sexual violence and about the work our colleagues in the field are doing to help care for the victims — we felt again our rage. Not only at how so many women and children are violated. But, at how, after so many centuries, we human beings continue to violate our own best hopes for ourselves.

In the end, while we in the United Nations — and many others — struggle with complex legal issues and procedural efficiencies, what matters most is that all of us avoid the moral numbness that can come with the statistics and stories of sexual abuse — and feel, instead, a rage for action.

Anthony Lake is Executive Director of UNICEF. Geeta Rao Gupta is a Deputy Executive Director of UNICEF.

This blog post was published by The Huffington Post on 17 August 2015.

*Name has been changed to protect identity.

Women stand in a shelter for girls and women who have endured sexual and gender-based violence, in Mogadishu, Somalia.

Un día de rabia

El viernes fue un día especialmente duro. El trabajo se mezcló con un sentimiento de indignación.

En realidad no era indignación, sino más bien rabia. Porque, entre otras cosas, nos centramos en varios informes sobre violaciones. Las terribles violaciones y la esclavitud a la que se somete a las mujeres y las niñas en Iraq. La terrible violación de una niña de 12 años en la República Centroafricana. La violencia sexual contra los trabajadores humanitarios. Y podríamos seguir con una larga lista.

Hay una “nueva costumbre” en el mundo: los conflictos y la violencia se están extendiendo, y la capacidad de la respuesta humanitaria es incapaz de alcanzar su ritmo a pesar de los esfuerzos de la gente y de los gobiernos de buena voluntad.

Zainab [NOMBRE CAMBIADO], de 16 años, coloca las manos para crear sombras en una pared iluminada por el sol, en un centro de tránsito asistido por UNICEF para niños ex-soldados que acaban de ser liberados. Se encuentra en la ciudad de N’dele, capital de la Prefectura de Bamingui-Bagoran, al norte de la República. Con la intención de vengarse de la muerte de su prometido, Zainab se unió a un grupo armado, pero una vez fue reclutada empezó a sufrir abusos sexuales por parte de los soldados. Ahora se recupera en este centro, donde además recibe formación básica de negocios para tratar de alcanzar su sueño de regentar un restaurante.

Zainab*, de 16 años, en el centro de tránsito asistido por UNICEF para niños ex-soldados recién liberados de la República Centroafricana © UNICEF/NYHQ2012-0884/Sokol

Sin embargo, el abuso sexual a mujeres, niñas y niños en conflictos no tiene nada de “nuevo”. Y, por supuesto, no podemos considerarlo una “costumbre”.

Hace tiempo que las mujeres y las niñas se consideran uno de los botines de la guerra. Si leemos acerca de la destrucción de los castillos y las ciudades antiguas por parte de los ejércitos victoriosos, encontramos una razón por la que el “botín” va precedido de la “violación”.

A principios de la era romana, cuando los sabinos se negaron a entregar a sus mujeres como esposas a los romanos, estos las capturaron.

De hecho, los textos religiosos antiguos, que reflejan la visión de sus autores y de la época, todavía sirven a los más pervertidos como una justificación de moralidad para la brutalidad de sus actos. Como informaba el New York Times el jueves, aquellos que esclavizan y violan a mujeres y niñas en Iraq de manera sistemática “justifican” sus actos con los textos del Corán.

Antes de que aquellos que no son musulmanes juzguen a esta religión, deberían recordar que los textos antiguos de otras religiones también podrían utilizarse con este fin. Según los Números 31:17-18, Moisés dijo a sus hombres después de una batalla: “Matad, pues, ahora a todos los varones de entre los niños; matad también a toda mujer que haya conocido varón carnalmente. Pero a todas las niñas entre las mujeres, que no hayan conocido varón, las dejaréis con vida”. En otras palabras, esclavizad a las vírgenes.

Nadie en su sano juicio debería tomarse esos pasajes como una instrucción religiosa o absolución de unos actos tan crueles. Pero esos textos muestran que la violación no es una aberración; es el resultado más atroz del prisma que han utilizado los hombres a lo largo de la historia para considerar a las mujeres como algo que les pertenece.

En el antiguo código de conducta de los hindúes, las Leyes de Manu, se muestra a la mujer de esta forma en repetidas ocasiones. Por ejemplo, “Pita rakhshati…” — 9/3. “Las mujeres no son capaces de vivir solas, y por ello deben estar bajo custodia: la de su padre, cuando son niñas; la de su marido, cuando son mujeres; y la de su hijo, cuando son viudas”. De modo que se tratan como objetos que los hombres pueden utilizar a su antojo. Una actitud que puede derivar en consecuencias terribles.

Unas mujeres en el refugio para mujeres y niñas que han sufrido violencia sexual y de género en Mogadiscio, Somalia.

Unas mujeres en el refugio para mujeres y niñas que han sufrido violencia sexual y de género en Mogadiscio, Somalia. © UNICEF/NYHQ2012-0712/Holt

Preste atención a esta cruel estadística de las Naciones Unidas: se calcula que una de cada cinco mujeres de todo el mundo será víctima de violaciones o de intentos de violaciones en algún momento de su vida.

La cruda realidad es que no tenemos cifras exactas de las mujeres y niñas que sufren violencia sexual durante los conflictos, pero no hay duda de que son más de una de cada cinco.

Se calcula que más de 200.000 mujeres han sufrido violencia sexual en la República Democrática del Congo desde que comenzó el conflicto armado. Además, durante el genocidio de Ruanda de 1994, se denunciaron entre 250.000 y 500.000 violaciones a mujeres. En Bosnia, se estima que al menos 20.000 mujeres han sido violadas o han sufrido violencia sexual durante ese conflicto, aunque es posible que nunca se sepa el número exacto. Es difícil hacer una estimación de las mujeres y niñas violadas en Darfur. Y esto es solo una parte de la terrible lista de un horror mundial.

Las mujeres y las niñas no solo se consideran los botines de la guerra y del conflicto, sino que además sus violaciones se utilizan como instrumento de guerra para aterrorizar a la población y a los enemigos y conseguir su sumisión y su rendición. Por ello, siempre son víctimas del genocidio.

Así, el viernes, mientras trabajábamos para acelerar los procedimientos internos relativos a informes (de supuestos casos de violencia sexual y del trabajo que nuestros colegas realizan en el terreno para ayudar a las víctimas), sentimos rabia una vez más. No solo por ver cómo muchas mujeres y niñas siguen sufriendo violaciones, sino también porque, después de tantos siglos, los seres humanos seguimos violando nuestras mejores esperanzas.

Al final, mientras en las Naciones Unidas –como en muchas otras instituciones– nos enfrentamos a asuntos legales y procedimientos complejos, lo que más nos preocupa es conseguir que en lugar de producir aturdimiento moral, las estadísticas y los testimonios de abuso sexual produzcan un sentimiento de indignación que nos impulsen a actuar.

Anthony Lake es el Director Ejecutivo de UNICEF. Geeta Rao Gupta es Directora Ejecutiva Adjunta de UNICEF.

Esta historia se publicó en el Huffington Post  el 17 de agosto de 2015.

*El nombre se ha cambiado para preservar su identidad.

©UNICEFMéxico/MauricioRamos

#TuVozCuenta con U-Report México

¿Se imaginan qué increíble sería si pudiéramos preguntarle a los jóvenes sobre sus intereses, opiniones y necesidades en los lugares donde viven, y que pudiéramos obtener y analizar esa información en tiempo real? Imagínense que estuviéramos diseñando un programa que ayudara a los jóvenes a conseguir empleo después de sus estudios. Bueno, pues para ello, no sólo requeriríamos información estadística y diagnósticos de la situación de la educación y el mercado laboral; sino que también necesitaríamos conversar con muchos jóvenes para entender sus aspiraciones e ideales, temores y angustias, entender los retos a los que se enfrentan y la presión que muchas veces sentimos. De esta forma, podríamos lograr empatía con sus experiencias, pensamientos y emociones; y así diseñar un programa que los entienda y apoye de la mejor forma posible.

©UNICEFMéxico/MauricioRamos

©UNICEFMéxico/MauricioRamos

Este proceso de consulta llevaría muchísimo tiempo, por lo que en muchas ocasiones, los programas se diseñan tomando sólo en cuenta la información de diagnósticos y estudios hechos por especialistas. Lamentablemente, por falta de tiempo, muy pocas veces se les pregunta a los jóvenes qué es lo que quieren, cómo lo quieren y por qué lo quieren así.

El pasado jueves 13 de agosto, como parte de las celebraciones del Día Internacional de la Juventud, compartimos con cientos de jóvenes la buena noticia de que U-Report había llegado a México. Con U-Report los jóvenes de más de 17 países en el mundo están utilizando la misma tecnología que usan para comunicarse entre amigos para participar con sus ideas y opiniones en el desarrollo de sus comunidades y de sus países.

©UNICEFMéxico/LuisCedeño

©UNICEFMéxico/LuisCedeño

U-Report permite a UNICEF, y a sus aliados en México, consultar en tiempo real a los jóvenes sobre lo que sucede en sus comunidades, los servicios que reciben, los temas públicos que son de su interés, sus necesidades y expectativas. Esta valiosa información se recibe, analiza y procesa en segundos, para generar un reporte que es entregado a las personas que están tomando las decisiones públicas que tienen efecto en la vida de todos los jóvenes mexicanos. De esta forma, U-Report ayuda a tomar decisiones más informadas, a diseñar servicios y programas públicos que tomen en cuenta la visión, opiniones e intereses de los jóvenes.

Ese jueves, el auditorio se llenó del entusiasmo de cientos de personas que participaron con novedosas ideas para enfrentar los retos en educación, salud, bienestar económico y convivencia social que viven los jóvenes en México. A partir de ese momento, cientos de jóvenes se hicieron U-Reporters y serán embajadores de este movimiento por el cual nuestra voz adquiere el súper poder de unirse a millones más para que sea escuchada fuerte y clara donde quiera que sea.

©UNICEFMéxico/LuisCedeño

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Jaime Archundia es Responsable de Innovación de UNICEF México

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Balika Sangha Girls Collective, Mangalore: A adolescence girls collective is formed in the village which meets at a community center to discuss issues and create awareness among the adolescence. They pledge solidarity and protection for every girl child in the area. They also involve government officials, elected village representative and local NGOÕs to support them.

Réflexions sur les réalités mondiales et les mesures pour mettre fin aux violences envers les femmes et les filles

Je travaille pour l’UNICEF depuis plus de 30 ans — en Iran, en Afghanistan, au Tadjikistan, dans les Caraïbes orientales, en Indonésie — et maintenant en Inde.

Bien qu’il existe de nombreuses différences entre ces pays et régions, ils ont hélas un point commun :

Dans chacun des pays où j’ai travaillé, je me souviens très nettement des visages et des prénoms de certaines victimes de violences sexistes, et aussi de femmes et d’hommes qui ont lutté avec courage et persévérance pour mettre fin à ces violations inacceptables des droits fondamentaux. Ils sont inscrits dans ma mémoire à jamais.

Par exemple, lorsque je travaillais avec l’UNICEF en Afghanistan, je faisais partie de la première mission d’établissement des faits de l’Organisation des Nations Unies dans la vallée de la Shomali, pendant le règne taliban, et j’ai entendu des témoignages de familles endeuillées, sous le choc, dont les filles avaient été violées et enlevées.

Au cours des années où je travaillais sur les questions relatives aux droits des enfants et des femmes, j’ai eu le privilège de rencontrer et de travailler avec des défenseurs des droits des enfants et des femmes remarquables, courageux et extraordinaires que je n’oublierai jamais non plus et que j’essaie d’honorer au quotidien.

Et aujourd’hui, alors que je travaille en tant que Chef du bureau de l’UNICEF en Uttar Pradesh (UP) en Inde depuis plus de 18 mois, tous ces souvenirs et expériences passés continuent de trouver un écho dans le travail de l’UNICEF dans cet état de 210 millions de personnes.

A Lucknow, la capitale, où je vis et travaille, ou lorsque je voyage dans cet État, j’entends presque chaque jour parler des violences inacceptables subies par les filles et les femmes. Les médias et nos partenaires et réseaux font état au quotidien de cas de violations des droits de l’homme et des droits de l’enfant, ainsi que de discriminations, d’exclusion et de représentations stéréotypées liées aux castes, aux religions, aux groupes de pauvreté et à la situation géographique. D’après le National Crime Records Bureau d’Inde, une femme est victime d’un crime toutes les trois minutes !

Malgré les progrès réalisés en Inde au cours des dernières décennies, au quotidien la réalité de différents aspects du développement social et économique sur le terrain reste alarmante et bouleversante.

Par exemple, en Inde, 47 % des filles âgées de 20 à 24 ans ont été mariées avant l’âge de 18 ans, d’après le rapport de l’UNICEF « La Situation des enfants dans le monde ». D’après le Centre international de recherches sur les femmes (2007), les filles mariées avant l’âge de 18 ans étaient deux fois plus susceptibles de déclarer avoir été battues, frappées ou menacées par leur mari que les femmes mariées plus tard.

En tant que chef d’équipe de l’UNICEF dans l’un des principaux bureaux de terrain du monde, je me suis engagée à aller plus loin, avec mes collègues et nos partenaires, dans la compréhension et l’intégration de l’égalité des sexes dans le travail à venir. Je me suis par exemple efforcée de renforcer notre collaboration avec les militants sociaux et culturels, qui promeuvent l’égalité entre les sexes via diverses plateformes, notamment des festivals littéraires.

Avec la société civile et les partenaires médiatiques, l’équipe d’UP a contribué à renforcer la sensibilisation et l’engagement relatifs à la violence envers les filles et les femmes via des tables rondes, des ateliers, la recherche et des campagnes comme #ENDviolence ou, plus récemment, la campagne #HeForShe, pour laquelle nous nous sommes associés avec l’ONU-Femmes.

La violence peut prendre différentes formes : physique, émotionnelle, psychologique et verbale, entre autres. Toutes ces formes de violence sont douloureuses et inacceptables. Elles ont lieu partout : à la maison, au sein des institutions, des écoles, des centres de santé, des lieux publics, et du travail.

La violence peut également prendre des formes moins évidentes. Par exemple, lorsque nous améliorons les normes des salles d’accouchement ou que nous formons le personnel qui travaille dans ces salles, l’envisageons-nous aussi sous l’angle de la dignité et des droits de la mère ? Tenons-nous compte du ressenti de la mère qui accouche ?

À l’heure actuelle, la plupart des salles d’accouchement en Uttar Pradesh manquent d’installations de base et opérationnelles, notamment de savon, d’eau courante propre, et de toilettes hygiéniques, entre autres. En plus de devoir remédier à ces manques, je pense fortement que nous devons également nous concentrer sur les droits et la dignité des mères dans nos salles d’accouchement, et nous commençons à orienter notre façon de penser dans cette direction.

Personnellement, je suis inspirée au quotidien par les combats de tant de défenseurs connus et inconnus de l’égalité des sexes en Uttar Pradesh, en Inde et dans le monde. Parmi eux figurent certaines jeunes filles des groupes d’adolescentes appuyés par l’UNICEF qui ont mis fin aux cas de mariage des enfants de manière proactive dans leurs propres communautés. Nous avons beaucoup à apprendre d’elles !

Alors prenons un moment pour visualiser cet enfant vulnérable que chacun d’entre nous a vu plus d’une fois. Dans mon cas, et étant donné l’endroit où je vis et travaille, il s’agira probablement d’une fille, issue du quintile le plus pauvre, probablement d’une zone rurale, d’une caste répertoriée, et handicapée. Sa dure réalité et son droit à une vie meilleure doivent nous motiver et nous inciter à faire plus. Œuvrons pour un monde plus équitable où aucun enfant n’est laissé pour compte.

Niloufar Pourzand est Chef de l’antenne Uttar Pradesh du Bureau de pays de l’UNICEF en Inde.

Balika Sangha Girls Collective, Mangalore: A adolescence girls collective is formed in the village which meets at a community center to discuss issues and create awareness among the adolescence. They pledge solidarity and protection for every girl child in the area. They also involve government officials, elected village representative and local NGOÕs to support them.

Reflections on global realities and action to stop violence against women and girls

I have worked for UNICEF for over 30 years in Iran, Afghanistan, Tajikistan, Eastern Caribbean, Indonesia and now India.

Though across each of these countries and regions there are many differences, one common thread, sadly, is the continued violence and discrimination against women and girls. The numbers and context may vary in each of these countries, but the challenges that these women and girls face are quite similar. This is in spite of the national and international commitments of the governments and our common humanity.

In each of the countries in which I have worked, I can immediately remember the face and the name of some victims of gender-based violence and also of women and men who courageously and persistently struggled to end such unacceptable violations of human rights. These are etched into my mind forevermore.

To cite one such case, while working with UNICEF in Afghanistan, I was part of the first UN fact-finding mission in the Shomali Valley, during the Taliban period, and heard first-hand accounts of bereaved and shocked families whose young daughters were raped and taken away.

In my years of working on children and women’s rights issues, I have had the privilege of meeting and working with remarkable brave and inspiring child and women’s rights activists who I will also never forget and whom I try to honour each and every day.

And now that I have been working as the UNICEF Chief of Field Office of Uttar Pradesh (UP) in India for over 18 months, all the earlier memories and experiences keep resonating in UNICEF’s work in this state of 210 million people.

Living and working in the state capital, Lucknow, or traveling across the state, I hear almost every day of unacceptable violence against girls and women. Daily reports are coming through in the media and in discussions with our partners and networks about human rights and child rights violations, as well as about discrimination, exclusion and stereotyping across caste, religion, poverty groups and geographic location. According to the National Crime Records Bureau of India, for example, a crime against a woman is committed every three minutes!

Despite the progress in India over the past decades, when it comes to various aspects of social and economic development, the reality on the ground continues to alarm and shake us all each and every day when I or my colleagues travel to the districts.

For example, in India, 47% of girls aged 20-24 are married before the age of 18 as per the UNICEF State of the World’s Children Report. According to the International Centre for Research on Women (2007), girls who were married before the age of 18 were twice as likely to report being beaten, slapped or threatened by their husbands than girls who married later.

As a UNICEF team leader in one of the world’s largest field Office, I have committed to further push myself, my colleagues and our partners in understanding and mainstreaming gender across all the work at hand. I have, specifically, strived to strengthen our collaboration with social and cultural activists, promoting gender equality issues through a variety of platforms, including literary festivals.

Along with civil society and media partners, the team in UP has contributed to raise awareness and engagement on violence against girls and women through roundtable discussions, workshops, research and campaigns like #ENDviolence or, more recently, the #HeForShe campaign, for which we have joined hands with UNWOMEN.

Violence comes in different shapes and forms: physical, emotional, psychological and verbal violence are some of them, and all are painful and unacceptable. It happens anywhere: in homes, institutions, schools, health care centers, public areas, and work places.

There are also less evident representations of violence. For example, when improving the standards in labour rooms or training the staff working in these rooms, are we also looking at it from the eyes of the mother’s dignity and rights? Do we keep in mind how a delivering mother would feel?

As they stand now, most labour rooms in Uttar Pradesh lack basic and functioning facilities, including soap, running clean water and sanitary toilets among others. In addition to overcoming the afore-mentioned shortcoming, I strongly feel that we need to also focus on the rights and dignity of mothers in labour rooms and we are now beginning to shift our mindset in that direction.

I personally get inspired every day by the struggles of the many known and unknown champions of gender equality in Uttar Pradesh, India and internationally. These include some of the young girls in the UNICEF-supported adolescent girls’ peer groups who have proactively stopped cases of child marriage in their own communities. There is so much to learn from all of them!

So, let’s stop for a second and visualize that vulnerable child that all of us has seen more than once. In my case, and given the place where I live and work, I would probably see a girl, from the lowest income quintile, rural-based most likely, from a scheduled caste and disabled. It is her harsh reality and her right to have a better life what has to motivate and inspire us to do more. Let us work towards a more equitable world wherein no child is left behind.

Niloufar Pourzand is the Chief of the Uttar Pradesh Field office, UNICEF India Country Office

A game of checkers at the transit center. ©UNICEF CAR/2015/Le Du

After release by armed groups, children learn to be children

The bags of amulets that children released from the Anti-Balaka group brought to the transit centre. ©UNICEF CAR/2015/Le Du

The bags of amulets that children released from the Anti-Balaka group brought to the transit centre. ©UNICEF CAR/2015/Le Du

In the transit center for children formerly associated with armed groups, in Bambari, Central African Republic, Jonathan* a 16-year-old boy, is sitting on the floor and going through a big bag full of ‘jujus’ – necklaces, armbands and little pouches.

“This amulet used to protect me against Kalashnikov bullets. This other one made me invisible to the enemy,” he says. Other children circle around him, amazed to see that he is sharing these secrets with foreigners. Then Jonathan grabs a knife and rips open one of the amulets. A murmur erupts from the crowd. He looks up, smiles, and says: “we are safe now. We do not need these anymore.”

I was present when these children were released some two months ago by one of the armed groups involved in a conflict that has displaced hundreds of thousands of people in the Central African Republic. They had been with the Anti-Balaka armed group, which was created as a “self-defence” militia against the mostly Muslim Ex-Seleka group that briefly seized power in 2013 in CAR.

Back in May, children associated with the Anti-Balaka group, stand in a clearining, minutes before their release.

Back in May, children associated with the Anti-Balaka group, stand in a clearing, minutes before their release. ©UNICEF CAR/2015/Le Du

On May 14, in Bambari, a town located in the center of CAR, the two groups released a total of 357 children who had be serving in their ranks. The children from the Anti-Balaka and Ex-Seleka were released the same day but sent to different transit centers. Although at peace now, Bambari is still very much a frontline town, with a river dividing the city. Communities are just beginning to cross the bridge during daytime to go to the markets, but at dusk everyone goes back to their side of the river.

On the day of the release, we went down into the forest, as close as we could get to their base, in order to escort the children symbolically, up the hill, to freedom. It was a hot and humid afternoon. The commander, dressed in a ripped Bob Marley t-shirt, was waiting for us in the clearing. Around him stood 181 children in rags, some of them as young as six- or seven-years-old, in traditional camouflage made of leaves, their faces covered in black mud. They were silent.

On the commander’s signal, they got rid of their traditional attire, dropped their knives on the floor and started walking. The commander took my hand: “see this little one,” he said pointing to a very little boy, “he is only seven. I am giving him to you. But you need to look after him very carefully because…he knows how to kill.”

A game of checkers at the transit center. ©UNICEF CAR/2015/Le Du

A game of checkers at the transit center. ©UNICEF CAR/2015/Le Du

Now when I arrive at the transit centre where the children spend their days, there is traditional music and the sound of drums and trumpets coming from the field where I can see dozens of children dancing. Another group is playing soccer, while some sit in the shade, concentrating on a checkers game. I recognize some of them. They are the same children who looked so solemn and confused in May. Today they are smiling.

Most of these children have family close by, so they go back to their relatives at night after spending the day at the centre where they get medical and psychosocial support. They have long conversations with the social workers who help them come to terms with what happened and to realise that they were victims, and who explain that they need to leave the violence behind.

The children’s education levels have also just been assessed and those who are able to go back to regular school will soon be able to participate in UNICEF-supported catch-up classes before start of the new school year scheduled for early October. Those who will not be able to go back to regular school will go through accelerated learning programs and vocational training.

Children at the transit center play a game of soccer. ©UNICEF CAR/2015/Le Du

Children at the transit center play a game of soccer. ©UNICEF CAR/2015/Le Du

Joachim, the head of the local NGO which is taking care of the children, explains how the children spontaneously brought their amulets to the centre after a few days. “We have been telling them that they needed to forget about the war,” he says. “But we never asked for that. They just decided that they did not need them anymore. It was their way of putting their past life behind.”

Starting a new life is never easy, especially when you are a child, still living in a camp for internally displaced persons, and when you have witnessed – or done – what no human being should ever have to experience. For the 357 children released in May from the armed groups in Bambari – both from Anti-Balaka and Ex-Seleka armed groups – the road ahead will be long.

With every group involved in the conflict here having agreed to release all children from their ranks UNICEF is working to ensure that last month’s ceremonies are repeated across the country. And with an estimated 6,000 to 10,000 children still associated with those groups, the hope is that many more amulets will be discarded.

Donaig Le Du is the Chief of Communications at UNICEF CAR.

*Name has been changed to protect identity.

Children at the transit center play a game of soccer. ©UNICEF CAR/2015/Le Du

Tras ser puestos en libertad por grupos armados, los niños aprenden a ser niños

Las bolsas con amuletos que los niños liberados del grupo Anti-Balaka llevaron al centro de refugiados en tránsito. ©UNICEF CAR/2015/Le Du

Las bolsas con amuletos que los niños liberados del grupo Anti-Balaka llevaron al centro de refugiados en tránsito. ©UNICEF CAR/2015/Le Du

Sentado en el suelo en el centro de Bambari, en la República Centroafricana, donde se alojan de manera provisional niños que estuvieron asociados con agrupaciones armadas, Jonathan*, de 16 años, observa el contenido de una gran bolsa repleta de “jujus”, como collares, brazaletes y pequeños morrales.

“Este amuleto me protegía de los proyectiles de los Kalashnikov”, explica, “y este otro me tornaba invisible al enemigo”. Le rodean varios niños a los que les sorprende mucho que Jonathan comparta tamaños secretos con extraños. Jonathan toma un cuchillo y abre de un tajo uno de los amuletos. Se escuchan un murmullo del grupo que le rodea. Jonathan levanta la mirada, sonríe y dice: “Ahora estamos a salvo. Ya no necesitamos nada de esto”.

Yo fui testigo, hace unos dos meses, de la liberación de estos niños por parte de uno de los grupos armados que participaron en el conflicto de la República Centroafricana, que causó el desplazamiento de cientos de miles de personas. Estos niños estaban con la agrupación Anti-Balaka, que se creó como milicia de autodefensa contra Ex-Seleka, un grupo mayoritariamente musulmán que se apoderó brevemente del poder en la República Centroafricana en 2013.

En esta foto, tomada en mayo de este año, se ve a los niños asociados con la agrupación Anti-Balaka minutos antes de su liberación.

En esta foto, tomada en mayo de este año, se ve a los niños asociados con la agrupación Anti-Balaka minutos antes de su liberación. ©UNICEF CAR/2015/Le Du

El 14 de mayo, en Bambari, un pueblo de la región central de la República Centroafricana, ambos grupos liberaron a 357 niños que habían prestado servicio en sus filas. Pese a que todos los niños fueron puestos en libertad por Anti-Balaka y Ex-Seleka el mismo día, ambos grupos fueron enviados a dos centros de refugiados en tránsito diferentes. Aunque en Bambari ahora reina la paz, sigue siendo un pueblo de la primera línea de batalla, dividido en dos sectores por un río. Sólo ahora, los pobladores de ambas comunidades han comenzado a cruzar durante el día el puente que une a ambos sectores para ir a los mercados, aunque al atardecer todos los pobladores regresan a las partes de Bambari donde residen.

El día de la liberación de los niños, nos adentramos en el bosque lo más cerca posible de sus bases para servirles simbólicamente de escolta durante su regreso a la libertad. Era una tarde cálida y húmeda. El comandante, que vestía una camiseta rasgada adornada con el rostro de Bob Marley, nos esperaba en un claro del bosque. Le rodeaban 181 niños harapientos, en algunos casos de apenas seis o siete años de edad. Estaban camuflados con hojas y tenían los rostros cubiertos de lodo negro. Todos guardaban silencio.

A una señal del comandante, los niños se quitaron el camuflaje, dejaron caer sus cuchillos al suelo e iniciaron la marcha. Tomándome de la mano, el comandante me dijo mientras señalaba a un niño muy pequeño: “¿Ves a ese pequeñito? Tiene solamente siete años. Lo dejo en tus manos, pero tienes que vigilarlo celosamente… porque ya sabe matar”.

Juego de damas en el centro de refugiados en tránsito. ©UNICEF CAR/2015/Le Du

Juego de damas en el centro de refugiados en tránsito. ©UNICEF CAR/2015/Le Du

Ahora, cuando llego al centro donde están alojados los niños, veo a decenas de ellos bailando en un descampado desde donde llegan los sonidos de canciones tradicionales y de tambores y trompetas. Otros niños juegan al fútbol mientras otros más se sientan a la sombra, concentrados en sus partidas de damas. Reconozco a varios. Son los mismos niños que en mayo último eran la personificación de la solemnidad y la confusión. Hoy, sin embargo, están sonrientes.

En su mayoría, estos niños tienen familias que viven cerca, de manera que pasan la noche con sus parientes tras permanecer durante el día en el centro, donde reciben apoyo médico y psicosocial. También mantienen largas conversaciones con trabajadores sociales que les ayudan a superar las experiencias que han vivido y a comprender que fueron víctimas, además de explicarles que deben dejar atrás la violencia.

En el campamento también se ha evaluado el nivel de educación de cada niño, y aquellos que están en condiciones de recibir educación escolar participarán en breve en cursos de recuperación que cuentan con el apoyo de UNICEF. De esa manera podrán reanudar normalmente su educación en octubre, cuando se inicie el nuevo año escolar. Los que no puedan recibir de inmediato educación escolar participarán en programas de aprendizaje acelerado y en cursos de capacitación laboral.

Los niños del centro de refugiados en tránsito juegan al fútbol. ©UNICEF CAR/2015/Le Du

Los niños del centro de refugiados en tránsito juegan al fútbol. ©UNICEF CAR/2015/Le Du

Joachim, que dirige una ONG local a cargo del cuidado de los niños, explica por qué estos decidieron espontáneamente llevar los amuletos al centro a pocos días de ser liberados. “Les habíamos estado diciendo que tenían que olvidarse de la guerra”, explica. “Pero nunca les pedimos que hicieran eso. Ellos decidieron por su cuenta que ya no necesitaban los amuletos. Fue una manera de dejar atrás lo que habían vivido”.

Iniciar una nueva vida nunca es fácil, especialmente si uno es un niño que vive en un campamento de refugiados y que ha presenciado, o llevado a cabo, cosas que ningún ser humano debería ver o hacer. Los 357 niños liberados en mayo en Bambari por los grupos armados Anti-Balaka y Ex-Seleka tienen por delante un largo camino que recorrer.

Tras haberse logrado que todas las facciones involucradas en el conflicto acordaran dejar en libertad a todos los niños en sus filas, UNICEF trabaja para garantizar que las ceremonias de mayo pasado se repitan en todo el país. Teniendo en cuenta que todavía hay entre 6.000 y 10.000 niños en esas agrupaciones armadas, se espera que en el futuro se descarten muchos amuletos más.

Donaig Le Du es la Jefa de Comunicación de la Oficina de UNICEF en la República Centroafricana.

*El nombre ha sido cambiado para proteger la identidad.

Back in May, children associated with the Anti-Balaka group, stand in a clearining, minutes before their release.

让脱离武装组织后的儿童们重拾童真

  被“反巴拉卡”(Anti-Balaka)组织释放的儿童们将装有护身符的袋子带至收容中心。

被“反巴拉卡”(Anti-Balaka)组织释放的儿童们将装有护身符的袋子带至收容中心。

在中非共和国班巴里市的收容中心里,16岁的男孩乔纳森*正坐在地上,翻看着装满项链、臂章和小荷包之类“护身符”的大袋子。该收容中心主要为曾参与各武装组织活动的儿童提供庇护。

他说:“这个护身符可以保护我躲避科拉什尼科夫冲锋枪的子弹。另外这个可以让敌人看不到我。”其他孩子围在旁边,惊讶地看着他向外国人讲述这些秘密。然后,乔纳森抓起一把小刀,划开其中一个护身符。围观的人开始低声议论。他抬起头,微笑着说:“现在我们安全了,不再需要这些东西了。”

中非共和国爆发的冲突导致成千上万的人无家可归。大约两个月前,参与冲突的一个武装组织释放了这些儿童,当时我也在场。这些孩子曾参加“反巴拉卡”武装组织。该组织是一个“自卫性”民兵组织,主要反抗2013年曾短暂掌握中非共和国政权的穆斯林激进组织“前塞雷卡”(Seleka)。

五月,站在空地里等待“反巴拉卡”组织释放的儿童们。

五月,站在空地里等待“反巴拉卡”组织释放的儿童们。

5月14日,在位于中非共和国中部的班巴里,两个组织共释放了357名儿童兵。“反巴拉卡”和“前塞雷卡”于同一天释放儿童兵,但这些儿童被送往了不同的收容中心。虽然如今战火平息,但班巴里仍是前线城镇。一条河穿城而过,将城市分成两半。白天,各派别的人们穿过大桥前往集市,但当暮色降临时,每个人就回到自己的阵营。

释放当天,为见证他们获得自由,我们象征性地陪同这些孩子深入丛林,尽可能的靠近他们的基地。那是一个湿热的午后。身穿印有鲍勃.马利(Bob Marley)的破烂T恤衫的指挥官正在林中空地等待着我们。他的周围站着181名衣衫褴褛的儿童,身披树叶伪装,脸上也涂着黑色的泥浆,其中一些不过六七岁。他们静静地站着。

指挥官一声令下,他们脱下身上的伪装,将刀扔到了地上并开始自由活动。指挥官拉着我的手,指着一名小男孩说:“看这个小家伙。他只有七岁,我把他交给你了。但是你要盯紧他,因为……他知道怎么杀人。”

在收容中心内,孩子们正在下棋。

在收容中心内,孩子们正在下棋。

现在,我一到孩子们生活的收容中心,就能听到广场上传来的传统音乐声,伴随着欢快的鼓声和喇叭声,一些儿童在翩翩起舞。也有一些孩子在踢足球,还有一些孩子们坐在树荫下,全神贯注地下棋。我认识他们中的一些人。五月的时候,他们每一个人看起来都是那么冷漠和迷惘。而今天,他们却笑得如此灿烂。

大多数孩子在附近都有亲人,因此他们晚上回到亲人家里,白天在收容中心接受医护治疗以及心理疏导。他们和社区工作者促膝长谈,这些工作人员帮助他们排遣曾经发生在他们身上不好的事情,让他们意识到自己才是受害者,并且告诉他们应该远离暴力。

儿童们也会接受文化水平测试,那些可以达到正规学校要求的儿童不久将进入联合国儿童基金会支持的补习班学习,使他们在十月初便可以到学校接受教育。那些不能回归正规学校的儿童将参加速成学习项目并接受职业培训。

收容中心的儿童正在踢足球。

收容中心的儿童正在踢足球。

约哈希姆是当地一个负责照顾这些孩子的非政府组织的负责人,他向我们描述这些儿童几天后如何自发地将护身符带至收容中心。“我们一直都在告诉他们,要忘记战争。”他说:“但是我们从未要求他们。让他们自己决定不再需要这些护身符。这是帮助他们告别过去生活的一种方式。”

开启新生活也绝非易事,尤其当你还是个孩子,生活在一个临时庇护所,到处都是无家可归的人,而且还曾经目睹或者经历了惨绝人寰的事情。因此,对于“反巴拉卡”组织和“前塞雷卡”组织五月在班巴里释放的357名儿童来说,前路依然漫漫。

当地冲突的各方均同意释放儿童兵,联合国儿童基金会正在努力协调,让这些取得的成果可以在全国范围内展开。据估计约有6,000名至10,000名儿童仍在这些组织中。希望有更多儿童早日摆脱战争的阴霾,回归到正常生活。

冬纳格..是联合国儿童基金会驻中非共和国首席新闻官。

*为保护身份文中人名系化名。

Finding safe shelter in Burundi

“We heard a lot of gunshots where we live, in Musaga,” Brice, 7, tells me. “I was scared, I cried all the time.”

Brice is one of more than hundred children currently being temporarily sheltered by a faith-based organization in Burundi’s capital city, Bujumbura. These children are from the neighborhoods in Bujumbura that have been the scenes of the worst clashes between security forces and protestors that started in April 2015.

This drawn-out and heightened insecurity has led some parents to send their children to find refuge – either in the countryside, where things are calmer, or in sheltered neighborhoods of the city.

Brice, 7, draws cars while dreaming of driving one himself one day Photo © UNICEF Burundi/Luthi

Brice, 7, draws cars while dreaming of driving one himself one day Photo © UNICEF Burundi/Luthi

For many of these children, unlike their parents and older siblings who had experienced the last lengthy civil conflict in Burundi, it is their first experience of violence. “I had never heard gunfire before,” Benjamin, 12, confides. As we chat, he begins tearing up as he remembers the sound. “From our house in Ngagara, we heard non-stop clashes and gunfire all the time. I was afraid.”

Florent, 6, and his brother David, 10, play soccer every day thanks to recreational kits given by UNICEF Photo © UNICEF Burundi/Luthi

Florent, 6, and his brother David, 10, play soccer every day thanks to recreational kits given by UNICEF Photo. © UNICEF Burundi/Luthi

“My family lives in Cibitoke,” says Florent, 6, playing soccer in the center’s large courtyard with his older brother David, 10. “We were very scared. We couldn’t sleep at night.”

As families in Bujumbura anxiously wait for peace to return and for schools to finally reopen, these children – aged as young as four days all the way to 18 years – are finding refuge in this quiet sanctuary with UNICEF support.

UNICEF has provided the center with recreational kits containing games and balls, early childhood kits with drawing materials, buckets and jerry cans for safe storage of clean water, and meals with support from WFP. “We’re so happy to finally be in this peaceful place,” adds David. “And we’re very happy to have received the games and drawing materials. It helps us forget what we’re going through.”

Children at a temporary shelter in Bujumbura use drawing to help them forget what they have gone through  Photo © UNICEF Burundi/Luthi

Children at a temporary shelter in Bujumbura use drawing to help them forget what they have gone through. Photo © UNICEF Burundi/Luthi

Back at the drawing table, Brice furrows his brow and leans over his drawing, carefully tracing the outlines of a car. “Here it’s quiet and I can play with other children. I’m drawing a car, because one day I’d like to be able to drive a car.”

Eliane Luthi is a Communications Specialist with UNICEF in Burundi.

All the children’s names in this story have been changed to protect their identity. Musaga, Ngagara and Cibitoke are all neighborhoods in Bujumbura.

A group of children at the Krasnodonskiy orphanages smiles for the camera.

Children with disabilities at risk in eastern Ukraine

The Krasnodonskiy orphanage is located in Krasnodon, in the Luhansk region of eastern Ukraine, in what is now a non-government-controlled area. It is home to 126 children, aged 3 to 18, who have a range of disabilities. A staff of 106 women look after them around the clock.

A group of children at the Krasnodonskiy orphanages smiles for the camera.

The conflict in Ukraine has had a devastating impact on the children and caregivers of Krasnodonskiy orphanage. ©UNICEF Ukraine/Alexey Filippov

Before the conflict began, the institution would receive weekly supplies of food from state authorities, and also money to buy additional food, medication and other products and services, explains deputy headmistress Elena Sidorova.

One day the supplies stopped coming. “We really did not know what to do – until the local population learned about the situation, and started giving,” she says. It is these private donations alone, she adds, that are feeding the children.

Hygiene is also a concern. The supply of diapers is not regular, and there is a need for cleaning products and personal hygiene items. Mattresses are a pressing need. Many of the children wet their beds, and, with diapers in short supply, and with some children bedridden, the condition of the beds can be dire.

“Now it’s summer, and we can clean mattresses and put them out to dry,” says Ms. Sidorova. “A mattress lasts about six months before we need to replace it. We are really worried that, when winter comes, we will not have usable mattresses, pillows and blankets for the children.”

Unpaid
It is unclear how long private donations will be required. Funding from Kyiv no longer reaches the institution, and support from de facto authorities has not yet materialized.

We ask the staff about their salaries and learn that they were last paid five months ago. To leave the job, nevertheless, is out of the question. They know that the children would not survive without their help.

“We really care about these children,” says Ms. Sidorova. “People sometimes come from outside and are upset about conditions here. Try to imagine then how we feel. We know every child, we recognize their voice if we hear one of them cry.”

Unsafe
The ceasefire in eastern Ukraine is holding, but the staff fear what would happen if the shelling were to restart. Earlier in the year, when the shelling was heavy, they ran up and down a narrow staircase, carrying the children to the basement and placing them on the floor. More than half of the children at Krasnodonskiy cannot walk.

There has been talk of transferring children who live in institutions in non-government-controlled areas to a government-controlled area. Ms. Sidorova says that the reason the children have not been brought to relative safety and better care is not for lack of will; rather, it is the operation itself that is too unsafe and logistically complicated.

The children of Krasnodonskiy do not have the option of returning to their families. For the great majority, parents have given up legal guardianship. Only in exceptional cases do the families visit their children.

“Usually parents just place their children here and forget about them,” observes Ms. Sidorova.

Unforsaken
“This case is yet another example of how the most vulnerable children are paying the highest price in the current conflict,” says UNICEF Ukraine Representative Giovanna Barberis. “The girls and boys in institutions were already among Ukraine’s most vulnerable groups, and today they are among those most severely affected by the conflict.”

UNICEF advocates for family care for every child, especially children with disabilities. The organization also responds to the immediate life-saving needs of children in institutions.
After learning about the needs on a recent visit, we immediately proceeded to purchase mattresses for the children, and we are coordinating with other agencies to ensure that life-saving support for these children is regularized.

Out of some 8 million children living in Ukraine, 167,000 are registered with disabilities. More than 70,000 of these children live in institutions. UNICEF and partners promote early intervention to enable families to care for their children with disabilities. At the same time, UNICEF is working on advocacy, to improve policies and general attitudes on disability.

Sven G. Simonsen is an Emergency Communication Specialist working at UNICEF Ukraine.