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Dominica struggles to recover from devastating storm Erika

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View of the Macoucherie river in Dominica after the Tropical Storm Erika Photo: Courtesy of Prime Minister of Dominica

The night of 26 August began as any other night for Mary Fontaine, her husband and their two children. The family live in the south-eastern community of Petite Savanne, in Dominica, a 290 sq. mile island country in the eastern Caribbean.

The Fontaines were aware of the weather forecast – which had warned of showers associated with Tropical Storm Erika, and Mary secured the family home. Such weather systems are common during Atlantic hurricane season – Erika would be the fifth tropical storm of the 2015 season. The island was at the height of a drought, and Mary was prepared for these much-needed showers.

But the more than 71,000 residents of this small, mountainous island were not prepared for the rain that pounded Dominica for 12 hours on Thursday 27 August, as Erika made its slow exit. All told, 12.64 inches of rain fell in that short period.

Disruption
As morning broke across Dominica, the full scale of the devastation became apparent. Landslides and rock falls had covered villages and blocked major roads. More than 12 major rivers had broken their banks, causing severe flooding and taking out vital bridges, disrupting water, electricity and telecommunication services.

Links with the outside world were cut, as flood waters and debris covered the tarmac at the main commercial airport in the east of the country, as well as the smaller landing strip in the capital, Roseau.

“I was roused from my sleep, and, when I got outside, it was just water, water, water everywhere,” recalls Mary. “I’ve been here all my life but never saw anything like this. It was disaster all around.” She frantically tried to account for family members who live in neighbouring houses.

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Mary Fontaine (left) who lives in the south-eastern community of Petite Savanne in Dominica survived tropical storm Erika. Her brother and his two sons are missing. © UNICEF Eastern Caribbean/2015/B.Henry

Devastation
Petite Savanne was hit hard. The community is home to 753 people. Eleven of the 20 confirmed dead and 21 of the 35 residents reported missing call that ravaged district home.  Among the missing are Mary’s brother and his two sons. Her niece was located, safe.

Devastation in the close-knit community is so widespread that the government has declared Petite Savanne and eight other communities special disaster areas. A decision was later taken to evacuate Petite Savanne and three other affected communities. All but a handful of residents in the communities have now said farewell to their homes.

Long-time resident of Petite Savanne Urban Baron described the scene as “worse than a war zone”.

“More than 50 houses were on the verge of collapse, and there were landslides everywhere,” said Urban. He described people digging through mud to free those who had been trapped under fallen houses. In many cases, the only tools were their bare hands.

Recovery
The road to recovery for Mary and the other residents of Petite Savanne – and the nearly 17,000 other residents of the island who have been affected severely by the storm – will be long and uncertain. Roads and bridges will be repaired, but emotional scars may run deep, in the island dubbed the ‘nature isle’ of the Caribbean.

The government has appealed for international assistance, and pledges are coming in.

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Supplies provided by UNICEF being packed in Barbados to be brought to Dominica. © UNICEF Eastern Caribbean/2015/D.Williams

UNICEF has so far dispatched 4,000 water purification tablets, more than 500 boxes of adult hygiene kits and 100 infant hygiene kits to the most affected areas. The organization is currently working with the Ministry of Education to ascertain the extent of damage to the education sector, ahead of the scheduled 7 September start of the school year.

Patrick Knight is UNICEF Eastern Caribbean Communication Specialist

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Dominica: el trabajo por recuperarse tras la devastadora tormenta Erika

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Vista del río Macoucherie afectado por la tormenta Erika en Dominica. (Foto: Cortesía del Primer Ministro de Dominica)

La noche del 26 de agosto comenzó como cualquier otra para Mary Fontaine, su esposo y sus dos hijos. La familia vive en la comunidad de Petite Savanne, en el sudeste de Dominica, un país insular de 750 kilómetros cuadrados en el Caribe oriental.

La familia Fontaine era consciente de la previsión meteorológica que advertía de lluvias provocadas por la tormenta tropical Erika, por lo que Mary aseguró la casa en la que vive con su familia. Estos fenómenos meteorológicos son comunes durante la temporada de huracanes en el Atlántico y, de hecho, Erika sería la quinta tormenta tropical de la temporada 2015. El país estaba pasando por una grave sequía, por lo que Mary se preparó para recibir estas lluvias tan necesarias.

Pero los más de 71.000 residentes de esta pequeña y montañosa isla no estaban preparados para la lluvia que azotaría Dominica durante 12 horas seguidas del jueves 27 de agosto. En total, 12,64 pulgadas de lluvia cayeron en este período de tiempo.

Interrupción de servicios
A medida que amanecía en Dominica, el nivel de la devastación se hacía evidente. Los derrumbes y caídas de rocas habían cubierto aldeas y bloqueado algunas de las carreteras principales. Más de doce grandes ríos se habían desbordado, causando graves inundaciones, inutilizando puentes vitales para la población y afectando a los servicios de electricidad, agua y telecomunicaciones.

Los vínculos con el mundo exterior quedaron cortados desde el momento en que las inundaciones y los escombros cubrieron el asfalto del principal aeropuerto comercial en el este del país, así como la pista de aterrizaje más pequeña en Roseau, la capital.

“Me desperté, y cuando salí de casa, sólo había agua, agua, agua por todas partes”, recuerda Mary. “He vivido aquí toda mi vida, pero nunca vi nada como esto. Ha sido un gran desastre en toda la zona”. Mary trató desesperadamente de contactar con sus familiares que viven en las casas vecinas.

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Mary Fontaine (a la izquierda), quien vive en la comunidad de Petite Savanne, sobrevivió a la tormenta. Su hermano y los dos hijos de él están desaparecidos. © UNICEF Eastern Caribbean/2015/B.Henry

Devastación
Petite Savanne fue golpeada con fuerza. Esta comunidad es el hogar de 753 personas. Once de las veinte personas muertas confirmadas y 21 de las 35 desaparecidas vivían en este desolado distrito. Entre los desaparecidos están el hermano de Mary y los dos hijos de él. Su sobrina fue localizada y se encuentra bien.

La devastación en esta comunidad está tan extendida que el Gobierno ha declarado Petite Savanne y otras ocho comunidades como zonas especiales de desastre. La decisión fue tomada después de evacuar Petite Savanne y otras tres comunidades afectadas. Todos los vecinos, excepto unos pocos residentes, ya han dicho adiós a sus hogares.

Urban Baron, quien reside desde hace tiempo en Petite Savanne, describe el escenario como “peor que una zona de guerra”.

“Más de 50 casas estaban al borde del colapso, y había deslizamientos de tierra por todas partes”, asegura. Describe cómo la gente cavaba en el barro para liberar a quienes habían quedado atrapados bajo sus casas. En muchos casos, las únicas herramientas que tenían eran sus propias manos.

Recuperación
El camino hacia la recuperación de Mary y sus vecinos en Petite Savanne -y de las casi 17.000 personas en la isla afectadas gravemente por la tormenta- será largo e incierto. Carreteras y puentes serán reparados, pero las cicatrices emocionales pueden perdurar por más tiempo en esta isla conocida como ‘la isla de la naturaleza’ del Caribe.

El Gobierno ha hecho un llamamiento a la ayuda internacional, y la ayuda está llegando.

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Suministros provistos por UNICEF fueron distribuidos desde Barbados para ser trasladados a Dominica. © UNICEF Eastern Caribbean/2015/D.Williams

UNICEF ha enviado hasta ahora 4.000 tabletas de purificación de agua, más de 500 cajas con kits de higiene para adultos y 100 kits de higiene infantil a las zonas más afectadas. Ahora, la organización trabaja con el Ministerio de Educación para determinar la extensión del daño al sector educativo, antes del inicio del curso escolar que estaba previsto para el próximo 7 de septiembre.


Patrick Knight es Especialista de Comunicación en UNICEF Caribe Oriental.

(Traducido a español por Marcos González Díaz, de la Oficina Regional de UNICEF para América Latina y el Caribe)